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¿Cómo funciona una ecografía?

Al hablar de un embarazo es habitual hablar de las ecografías, la imagen que se obtiene la tenemos en la cabeza, pero ¿cómo se logra realizar el proceso?

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Alberto Sanz
Alberto Sanz

Redactor Cope Navarra

Pamplona

Tiempo de lectura: 4'Actualizado 14:39

Joaquín Sevilla, director del Área de Cultura y Divulgación de la Universidad Pública de Navarra, nos explica cómo es el proceso de una ecografía.

  • Es una técnica de imagen médica extraordinariamente potente y versátil.
  • La primera vez que se consiguió ver algo del interior del cuerpo humano sin necesidad de abrirlo fue a finales del siglo XIX, con el descubrimiento de los rayos X. Desde entonces se han ido desarrollando multitud de tecnologías para mejorar la capacidad diagnóstica de esas técnicas con los menores efectos secundarios que sea posible.
  • Una de esas técnicas es la ecografía, que como su propio nombre indica, consiste en dibujar (grafos) con eco, con el eco de ultrasonidos. El oído humano percibe sonidos entre 20 y 20.000 Hz (en realidad pocos llegamos tan alto, y se va perdiendo con la edad, pero es el dato típico). Por encima de esas frecuencias hablamos de ultrasonidos. En todo caso se trata de ondas mecánicas, que necesitan un medio material para transmitirse.
  • En los equipos de ecografía médica actuales los ultrasonidos los producen unos cristales piezoelécticos muy pequeñitos que van montados en la sonda, ese "cacharro" que el médico agarra con la mano y desliza sobre la piel del paciente en la zona que quiere inspeccionar (en las barrigas de mujeres embarazadas lo hemos visto muchas veces, hasta en directo en el Hormiguero alguna vez).
  • Esos cristalitos están conectados a circuitos eléctricos y, como altavoces, emiten pulsos de ultrasonidos hacia el interior del paciente (como si fueran palmadas cuyo eco queremos escuchar). Los mismos piezoeléctricos funcionan como micrófonos y escuchan el echo, enviando la señal eléctrica al equipo.
  • Midiendo el tiempo entre la emisión del pulso y la recepción de un eco se sabe la distancia a la que estaba la "pared" que ha devuelto el eco. En el interior del cuerpo esas "paredes" son las superficies de separación entre los diferentes órganos (u objetos que pueda haber) en el camino del sonido.
  • Lo más sofisticado es todo el sistema electrónico que va teniendo en cuenta los ecos recibidos de diferentes "prospecciones" (líneas por las que se emite el sonido), con ello se representa una imagen bidimensional de lo que hay debajo de la sonda. Y eso lo hace prácticamente en tiempo real. Por eso vemos el bebé según está la sonda sobre la barriga, y si el radiólogo la cambia de posición vamos cambiando de plano.
  • Pero esto no solo se usa para obstetricia (lo de los bebés y embarazos), se usa en multitud de exploraciones de todo tipo.
  • El que sea sonido lo que se lanza al interior del cuerpo, y no a mucho "volumen", por cierto, hace que sea una técnica que no tiene efectos secundarios significativos. Por eso es especialmente adecuada en situaciones muy sensibles como los embarazos.
  • "El principal inconveniente (diagnóstico, no de seguridad) consiste en que se pierde resolución a medida que la señal viene de más abajo. Por eso se usa a veces incluso en el interior del quirófano, una ecografía del hígado apoyando la sonda en su superficie puede detectar detalles (quistes, tumores, ...) que "desde fuera" no hay suficiente precisión como para verlos.
  • "En deportes hay muchas lesiones que pueden explorarse muy bien con esta técnica: el tendón de Aquiles, se puede ver si hay fluido en el interior o alrededor de ciertas estructuras indicando tendinitis o bursitis... entre otras muchísimas cosas" apunta y señala como fuente a SportsMedToday
  • El 3D se hace apilando varios cortes (en la memoria del aparato) y generando una representación 3D que se puede luego mostrar de distintas formas.
  • Le llaman 4D a "clips de vídeo", si además de 3D, tomas varias cada pocas décimas de segundo se puede hacer un pequeño clip de vídeo de la estructura en cuestión (el bebé casi siempre).
  • Los médicos insisten en que esas cosas no tienen ninguna utilidad diagnóstica no nada parecido... pero a las familias les gusta (a algunas al menos).


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