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CIENCIA

¿Cómo y con qué se consigue ver el cerebro?

Explicación de cómo se ve el interior del cráneo con el escáner, la resonancia y el PET

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Joaquín Sevilla, director de la Cátedra Laboral Kutxa de Divulgación del Conocimiento y Cultura Científica de la Universidad Pública de Navarra (UPNA)

Pamplona

Tiempo de lectura: 3'Actualizado 09:38

Joaquín Sevilla, director de la Cátedra Laboral Kutxa de Divulgación del Conocimiento y Cultura Científica de la Universidad Pública de Navarra (UPNA), explica cómo y con qué se consigue ver el cerebro.

Así lo explica el físico:

A finales del siglo XIX se descubrieron los rayos X y con ellos la posibilidad de ver cosas en el interior del cuerpo sin necesidad de abrirlo. Pero dado que el encéfalo está rodeado de hueso por todas partes, no era posible acceder a esa información.

Durante décadas quedó el cerebro como el último reducto inaccesible a la imagen médica.

En los años 70 del siglo XX Cormack y Houndsfield revolucionaron la radiología al inventar lo que hoy llamamos coloquialmente "el escáner" la tomografía computarizada (o TAC). Tomando datos de rayos X en varios ángulos alrededor de la cabeza y con un sofisticado sistema de reconstrucción por ordenador se podía recrear imágenes de cortes del cerebro. Recibieron por ello el Nobel (de fisiología o medicina) en 1979.

Una década más tarde, en los 80, se empezó a utilizar con éxito una técnica aún más sorprendente conocida como PET (tomografía por emisión de positrones). En esta técnica se obtienen imágenes del cerebro pero no de su forma (de su anatomía), sino de su funcionamiento. Para ello se inyecta al paciente una glucosa especial que lleva un marcador radiactivo (flúor 18). Pidiéndole al sujeto que haga determinada tarea se toma la imagen (recibiendo la radiación que se emite desde el interior del cerebro). Comparando las imágenes al hacer y no hacer la tarea en cuestión se ve en que zonas se acumula la glucosa, que partes han de trabajar más y requieren más energía por tanto. De esta forma se asocian zonas del cerebro a tareas.

Poco después, una técnica más sofisticada aún, la Resonancia Magnética Funcional, permitía el mismo tipo de estudios sin necesidad de inyectar isótopos radiactivos en el cuerpo.

Con estas tres técnicas, que se siguen utilizando hoy día, ninguna ha sustituido a las otras (son complementarias en determinadas características) podemos saber lo que ocurre dentro del cráneo con una enorme precisión, diagnosticar malfunciones y enfermedades y avanzar en el conocimiento de las neurociencias. Aunque, por supuesto, aún queda muchísimo por conocer.

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