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Jorge Alcalde en La Mañana

"Todo empieza y acaba con el Sol"

Y el astro rey, "será nuestro verdugo" asevera el divulgador ciéntifico que nos ha contado lo que ocurrió el 22 de julio de 2012.

una enorme nube de material solar estalló en la parte derecha del sol, extendiéndose en el espacio y atravesando en su camino una de las naves gemelas STEREO de la NASA. Los científicos calcularon que esta nube gigante, conocida como eyección de masa coronal o CME , viajaba a más de 1.800 kilómetros por segundo cuando salió el sol.

Esta fue la CME más rápida jamás observada por STEREO, que desde su lanzamiento en 2006 ha ayudado a hacer las mediciones de velocidad de las CME mucho más precisas. La medición de una CME a esta velocidad, viajando en una dirección segura lejos de la Tierra, representa una oportunidad fantástica para los investigadores que estudian los efectos del sol. Ahora, un artículo en la revista Nature Communications, publicado el 18 de marzo, describe cómo una combinación de eventos trabajaron juntos para crear estas velocidades increíbles.

"Los autores creen que este evento extremo se debe a la interacción de dos CME separadas por sólo 10 - 15 minutos", dijo Joe Gurman, científico del proyecto STEREO en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. "Además, las CME viajaron a través de una región del espacio que había sido barrida por otra CME cuatro días antes".

Los investigadores describen el evento de julio de 2012 como una tormenta perfecta, en referencia a la frase acuñada en meteorología para describir un evento donde una rara combinación de circunstancias puede agravar drásticamente una situación.

Este trabajo ayuda a los científicos a comprender cómo se forman los eventos solares y extremos y cuáles podrían ser sus efectos si fuese dirigida hacia la Tierra. En la Tierra, el más áspero clima espacial puede tener fuertes efectos sobre el sistema magnético que rodea el planeta, que a su vez puede afectar a los satélites e interrumpir las comunicaciones de radio y GPS. En su peor momento, rápidamente cambiantes líneas del campo magnético alrededor de la Tierra pueden inducir picos de tensión en las redes de servicios públicos de energía. Una de las mejores maneras de protegerse contra este tipo de problemas, y tal vez aprender a predecir la aparición de una de estas tormentas, es hacer modelos de ordenador a juego con las observaciones de los acontecimientos pasados.

En el caso del evento de julio 2012, tres naves espaciales ofrecieron datos sobre las CME: las dos naves espaciales STEREO y el Observatorio Solar y Heliosférico, SOHO, de la NASA y la ESA. SOHO se encuentra entre la Tierra y el sol, mientras que las dos naves STEREO tienen órbitas que para la mayoría de su viaje le dan vistas del sol que no se puede tener de la Tierra. Cada nave espacial observó las CME desde un ángulo diferente, y juntas podían ayudar a trazar una imagen tridimensional de lo que pasó.

Los autores sugieren que fue la sucesión de dos CME la clave para las altas velocidades del evento - velocidades que llevarían a circundar la Tierra cinco veces en un minuto. Una CME desde cuatro días antes tuvo un impacto también. En primer lugar, apartó las partículas en el camino, lo que hace aún más fácil desplazarse a las siguientes CME. En segundo lugar, se alteró la espiral normal de los campos magnéticos alrededor del sol a un patrón recto por encima de la región que fue la fuente de estas CME, permitiendo así una mayor libertad de movimiento.

"Un hallazgo clave es que no se trata sólo de las condiciones iniciales en el sol las que pueden producir una tormenta extrema de clima espacial", dijo Gurman. "Las interacciones entre las sucesivas eyecciones de masa coronal más lejanas en el espacio interplanetario deben ser consideradas también ".

Los investigadores encontraron que el estado de la técnica de los modelos que no tienen los efectos de las CME sucesivas en consideración no lograron simular correctamente el evento de julio de 2012. Dicha información será incorporada en los modelos que se están probando por meteorólogos espaciales. Esto debería conducir a mejores predicciones de las peores tormentas y una mejor protección de la Tierra y nuestra tecnología en el espacio.








Todo esto demuestra, dice Jorge Alcalde, "que el Sol es un ser vivo, y es muy activo, nos da la energía suficiente para que exista la vida en la Tierra. Y es muy cíclico, muy temperamental, es como un animal que cada 11 años se despierta y tiene muy mala uva porque su actividad es gigantesca y emite alrededor de él grandes cantidades de radiación, de plasma. Y una de esas grandes llamaradas ocurrió en julio de 2012 y atravesó la órbita de la Tierra, si lo hubiera hecho  9 días antes justo en ese momento por ahí pasaba la Tierra, afortunadamente ocurrió cuando la Tierra no estaba en esa posición".

"El Sol se monitoriza y lo que se ha publicado son las consecuencias que habría tenido. Se puede prever que va a ocurrir pero no hay precisión tan exacta para  predecir el momento determinado que se puede producir un balazo solar de este tipo", explica Jorge Alcalde.

"Todo empieza y acaba con el Sol"

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